蘋果正在研發下一代手機通訊:衛星技術可直接向iPhone發送數據



人們對於蘋果公司的創新能力議論紛紛,它還能再創輝煌嗎?事實上蘋果公司對於創新的追求始終沒有止步。據悉,蘋果近期正在瘋狂招聘,希望先發製人,在未來5年內締造一個新的“通訊時代”。


蘋果公司有一支秘密團隊正在攻克衛星技術,據熟悉該項目的人士透露,蘋果希望藉此能繞過無線網絡,通過衛星直接為手機等設備提供互聯網服務。


在加州庫比提諾,蘋果組建了一支超級項目團隊,團隊裡有航天、衛星、天線設計等行業方向的工程師,他們的目標是在5年內能夠實現項目的最終落地。該消息人士透露說,項目尚處於早期,隨時都有被放棄的可能,並且公司內部對於衛星的應用以及明確的方向並沒有最終確定,不過,蘋果首席執行官庫克對這個項目十分感興趣,他表明這是公司的首要任務之一。


蘋果在通信衛星和下一代無線技術方面的研發投入意味著很可能最終實現通過衛星將數據傳送到用戶的設備上,從而降低對無線運營商的依賴,或者乾脆無需傳統網絡就能把設備連接在一起。蘋果可能也正在探尋通過衛星以對其設備進行更精確的位置跟踪,從而改善其地圖功能以及引入新功能。


目前尚不清楚蘋果是打算自己進行昂貴的衛星集群系統開發,還是藉用現有的衛星來獲取數據並將其發送到地面的移動設備。諾斯羅普·格魯曼公司,洛克希德·馬丁公司和波音公司都是大型衛星製造商。蘋果發言人拒絕對此置評。


其實亞馬遜公司在這個領域也有計劃部署3,000多顆衛星作為未來星群系統的一部分。不過該行業依然充滿了失敗案例。Iridium LLC於1999年申請破產保護,而Teledesic則在十多年前就放棄了其“太空互聯網”計劃。Facebook、SpaceX和亞馬遜所做的最新努力距離帶來可觀收入還有很長的路要走。而且蘋果很少會踏入沒有明確贏利模式的新領域。


衛星專家兼TMF組織負責人Tim Farrar表示:“像Iridium,Globalstar和Teledesic這些失敗先例帶來的啟發是,為動輒數十億美元的衛星通信項目找到可行的商業計劃是非常困難的。”


蘋果開始著手研發下一代手機通訊


最近幾個月,蘋果已經著手為該項目團隊聘請新的軟件和硬件專家,尋找在設計通信設備組件方面有經驗的工程師。公司也聘請了航空航天和無線數據傳輸領域的其他高層。


目前團隊由Michael Trela和John Fenwick領導,Trela和Fenwick曾經是協管衛星影像公司Skybox Imaging的航天工程師,該公司於2014年被谷歌收購。隨後兩人一直領導著Google的衛星和航天器運營團隊,直到2017年一起離開,在蘋果公司發起了一項新計劃,bloomberg當時對此進行了相關報導。


初到蘋果的一年半時間裡,Trela和Fenwick探索了開發衛星技術的可行性,並深入了解他們需要解決的問題,在最近幾個月中,他們開始加強對該項目的投入。今年早些時候,由於2016年入職蘋果的前任領導人Greg Duffy離職,導致該項目遭受了些挫折。Duffy曾是相機初創公司Dropcam的聯合創始人,該公司於2014年被Google收購。在蘋果時達菲的直接上級是蘋果硬件工程高級副總裁Dan Riccio。


在Duffy的領英主頁上,他表明自己參與的項目包含“衛星通信,無線以及家用產品技術”,但他拒絕對自己在蘋果的工作進行任何評述。


Trela和Fenwick目前仍就職於蘋果的硬件工程部門,只是現在直接向負責iPhone工程的Riccio的上級匯報工作。


知情人士透露,該項目團隊最近增加了無線行業人員,包括工程師Matt Ettus,他現在協助領導該計劃。Ettus是無線技術領域的佼佼者,創建了Ettus Research,是National Instruments Corp旗下的一家銷售無線網絡設備的公司。


蘋果還聘請了Aerospace公司的長期高管Ashley Moore Williams負責通信衛星領域,以及Netflix公司的前高管Daniel Ellis負責監督公司的內容交付網絡(CDN)。Ellis在構建可以在全球範圍內傳播內容和信息的網絡方面具有豐富的經驗。


衛星技術工作是蘋果正在進行的幾個“特殊項目”之一(蘋果內部稱其為正在進行中的skunkworks計劃)。


bloomberg先前報導,蘋果同時正在研究一款虛擬現實耳機,最早將於2021年首次亮相,隨後將推出增強現實眼鏡,用於未來設備的MicroLED屏幕,新的家用產品,自動駕駛汽車技術以及一款未來可以通過分析用戶的血液以確定其葡萄糖水平的Apple Watch。蘋果還在擴大內部芯片的開發,力圖取代英特爾公司作為其Mac處理器製造商,並取代英特爾和高通公司作為其手機調製解調器組件的供應商。


在庫克領導下,蘋果公司迅速擴大了研發預算,2019財年整個研發投入是160億美元,比上年增長了14%。蘋果公司希望就是將更多的技術帶入公司內部產品中,所有努力都將推動衛星技術成為新的可能。

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